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R&B-Legenden New Edition genießen endlich eine Ehrenrunde

Es war 1997 und New Edition, die begabteste Gesangsgruppe seit den Jackson 5, implodierte.

Für Ralph Tresvant, Ronnie DeVoe, Bobby Brown, Ricky Bell, Michael Bivins und Johnny Gill sollte die „Home Again“-Reunion-Tour zur Siegesrunde werden. Seit ihrem Debüt 1983 mit ihrem großäugigen Bubblegum Jam „Candy Girl“ hatten die jungen Sängerinnen aus Bostons knallharten Orchard Park-Projekten alle Chancen übertroffen, weltweit über 20 Millionen Platten zu verkaufen, was durch ihren selbstbetitelten Durchbruch (1984) hervorgehoben wurde dramatisches „All for Love“ (1985) und das wegweisende, von Jimmy Jam & Terry Lewis produzierte „Heart Break“ (1988). (Gill aus Washington, DC, trat der Gruppe 1987 bei.)

Nachdem New Edition 1996 mit „Home Again“ ihr erstes Album Nr. 1 der Billboard 200-Charts und eine Reihe von Solo-Erfolgen landete, war sie bereit für ihre Krönung als R&B-Ikone. Stattdessen waren die Shows von 1997 ein ausgewachsenes Desaster.

Brown, der 1992 den Pop-Superstar Whitney Houston geheiratet hatte und dessen Probleme mit Drogen und Alkohol und Zusammenstößen mit dem Gesetz ihn zum Gegenstand von Boulevard-Schlagzeilen und zum Ziel nächtlicher Witze machten, hatte nur zwei Wochen lang einen Herzinfarkt erlitten bevor die Tour losging. Während der Tour reiste jedes New Edition-Mitglied mit einem separaten Bus. Bei einer Show in Las Cruces, New Mexico, gerieten Brown, DeVoe und ihr Gefolge auf der Bühne in einen Streit. Sicherheitsteams der beiden Lager richteten Waffen aufeinander.

Gegen Ende der Tour hatte Tresvant genug. „Scheiß drauf“, sagte er zu seinen Kindheitsfreunden. „Ich mache keine Shows mehr.“ Die Konzerte hinterließen bei New Edition Schulden. Gill fasste die gesamte Erfahrung gegenüber einem Interviewer zusammen: „Es war die Hölle, die absolute Hölle.“

Fast 25 Jahre später stehen New Edition in einem Proberaum in Chicago, und dieses Mal ist die Stimmung deutlich leichter. Die Männer, jetzt in ihren 50ern, sind in bester Laune, und es herrscht ein echtes Gefühl der Brüderlichkeit. Dafür gibt es einen guten Grund: Die „Culture“-Tournee der New Edition durch 30 Städte – mit Charlie Wilson von der Gap Band und den R&B-Stars der 90er Jahre Jodeci, die am Sonntag in die Crypto.com Arena in Los Angeles kommt – hat große Veranstaltungsorte mit Fans gefüllt, die Generationen umspannen Rennen.

Das letzte Mal, dass alle sechs Mitglieder im Rahmen eines erweiterten Auftritts zusammen auftraten, war 2014. „Wir wussten nicht, ob New Edition jemals wieder zusammen auftreten würde“, sagt Tresvant, der sanft singende Leadsänger der Gruppe. „Ich glaube, das hat die Leute motiviert, herauszukommen und sicherzustellen, dass sie die Chance bekommen, alle sechs Mitglieder da draußen zu sehen.“

„Die Fans, die mit uns aufgewachsen sind, freuen sich sehr, herauszukommen und zu feiern“, sagt Bell, der auch Mitglied des Hip-Hop-lastigen Spinoff-Trios Bell Biv DeVoe von New Edition aus den 90ern ist.

Fünf junge Teenager stehen in den 1980er Jahren vor einem Maschendrahtzaun.

Neuauflage in den frühen 1980er Jahren. „Wir kamen nach den Temptations und den Jackson 5“, sagt Leadsänger Ralph Tresvant.

(Archiv Michael Ochs)

Brown, der 1985 wegen seiner ständigen Prahlereien und verpassten Auftritte aus New Edition geworfen wurde, bevor er mit seinem 7 Millionen Mal verkauften „Don’t Be Cruel“ zum Solostar aufstieg, hofft, dass die Tage der Machtkämpfe der Gruppe hinter ihnen liegen .

„Bei der ‚Home Again’-Tour dachten alle, sie wären der Star“, sagt Brown von seinem Zuhause in Los Angeles. „Wir sind damals definitiv ganz anders miteinander umgegangen. Wir waren viel jünger und es gab nicht viel [unity]. Diesmal haben wir unser Ego vor der Tür gelassen.“

Brown scheint besonders glücklich über die Wiedervereinigung mit seinen Freunden in New Edition zu sein. Man könnte sagen, Brown, der seit fast 20 Jahren drogenfrei und seit über einem Jahr alkoholfrei ist, ist einfach froh, am Leben zu sein. Zwischen 2012 und 2020 verlor der Sänger seine Ex-Frau Houston, die 22-jährige Tochter des Paares, Bobbi Kristina Brown, und seinen 28-jährigen Sohn, Bobby Brown Jr., alle durch drogenbedingte Todesfälle.

„Diese Tour war für mich therapeutisch“, sagt Brown. „Wir beten viel. Wir reden viel.”

Bell, der seine eigenen Kämpfe mit der Drogensucht überwunden hat, sagt: „Bobby da draußen beim Jointen zu sehen … es war wunderschön, Mann.“

Die Gruppe – alle sind jetzt verheiratet, manche sogar mit erwachsenen Kindern – verdankt es dem langjährigen Manager, Choreografen und „7. Mitglied“ Brooke Payne, sie wieder in Form für die Tour zu bringen. „Oh Mann, Brooke tritt uns immer noch jeden Tag in den Hintern“, lacht Brown. „Muskelgedächtnis ist eine Sache, aber mit 53 Jahren immer noch zu versuchen, wie mit 20 zu tanzen, ist wirklich schwierig.

„Wir wissen, dass die Ticketpreise hoch sind“, fügt er hinzu, „deshalb war es für uns so überraschend, dass sich die Leute tatsächlich die Zeit nehmen, New Edition zu huldigen.“

Joe Hadley, der Booking Agent der Band bei CAA, der letztes Jahr dabei half, New Edition zu einem weltweiten Repräsentationsvertrag zu unterzeichnen, der Tourneen, Film, Fernsehen, Komponieren und Literatur umfasst, stellt fest, dass der Erfolg der Tour die Aufmerksamkeit von Konzertveranstaltern erregt hat, die traditionell stark geneigt sind on Classic Rock fungiert als Arena-Attraktion.

„[Promoters] beginnen zu verstehen, dass es welche gibt [middle-age] Schwarze Musikfans mit verfügbarem Einkommen“, sagt Hadley. „Du hast schwarze Künstler, die globale Superstars sind, aber vielleicht schon eine Weile nicht mehr getourt sind. Es wird Künstler aus verschiedenen Epochen geben, wie Missy Elliott, die wir in naher Zukunft wieder auf Tour sehen werden. Es ist ein wirklich spannender Raum.“

Doch bei allem guten Willen hat New Edition noch einige Rechnungen zu begleichen. „Manchmal wurden wir ausgenutzt“, sagt DeVoe über die Auseinandersetzungen der Gruppe mit der Musikindustrie. „Jetzt achten wir darauf, dass unsere Budgets stimmen. Wir achten auf jeden Cent, der hereinkommt, verdammt nah an den Konzessionsständen. Auch wenn wir keinen Teil davon haben, versuchen wir es zu verstehen, aufgrund der Dinge, die wir in unserer Karriere durchgemacht haben.“

Tresvant, Brown, Bell, DeVoe und Bivins wurden erstmals 1982 als Kinder von dem lokalen Songwriter und Produzenten Maurice Starr bei einer Talentshow in der Gegend von Boston entdeckt. Damals träumte New Edition nur davon, in die Fußstapfen ihrer musikalischen Helden zu treten. „Wir kamen nach den Temptations und den Jackson 5“, erinnert sich Tresvant. „Das waren die Leute, zu denen wir aufgeschaut haben. In unserer Ära, der Hip-Hop-Ära, war New Edition die erste auf dem Markt.“

Nachdem die Gruppe von ihrer ersten nationalen Tour zurückgekehrt war, wurden sie zu den Projekten zurückgebracht, wobei jedes Mitglied 1,87 Dollar pro Stück einsteckte. Das Label Streetwise Records von Starr und New Edition behauptete, die Tourkosten seien schuld. Die Jungs schalteten umgehend einen Anwalt ein und wurden aus ihrem Vertrag entlassen.

Das selbstbetitelte Album von New Edition aus dem Jahr 1984 für MCA Records war ein noch größerer Erfolg und wurde mit Doppelplatin ausgezeichnet. Sie hatten eine Top-5-Pop-Single, „Cool It Now“. New Edition war jetzt eine echte Arena-Auslosung und ausverkaufte Veranstaltungsorte wie Madison Square Garden.

Aber noch einmal, das Geld summierte sich nicht. New Edition stellte bald fest, dass sie nicht bei MCA, sondern bei der Produktionsfirma Jump & Shoot ihres Managements unter Vertrag standen. Jedes Mitglied musste sich 100.000 Dollar von MCA leihen, um sich von einem weiteren doppelten Geschäft zu befreien.

„Was New Edition betrifft, wird das nie wieder passieren“, betont DeVoe.

Als es an der Zeit war, ein Team für die Organisation der neuen Tour zu finden, ging die Gruppe mit dem afroamerikanischen Unternehmen Black Promoters Collective – das Produktionen für HER, Cardi B und Stevie Wonder beaufsichtigt hat – über größere Konglomerate wie Live Nation und AEG präsentiert.

„Wir sind einzigartig positioniert, um mit BIPOC-Künstlern zusammenzuarbeiten“, sagte Shelby Joyner, Co-Partner von BPC, „weil wir aus ähnlichen Bereichen und Orten kommen wie die Talente, die wir als Partner suchen.“

„Für Schwarze steht die New Edition schon seit langer Zeit an der Spitze ihres Lebens“, sagt Cori Murray, stellvertretende Redakteurin des Magazins Essence. Die Gruppe soll einer der Headliner beim Essence Fest in diesem Sommer im Caesars Superdome in New Orleans sein.

Sechs Männer in passenden Anzügen und Hüten

Neuauflage bei den MTV Video Music Awards 1990.

(Jeff Kravitz/FilmMagic)

New Edition geben zu, dass sie nicht immer den Respekt erhalten haben, den sie für fällig hielten. Während ihres Erfolgs in den 80er Jahren, einem kulturverändernden Moment, als Hip-Hop gerade anfing, Mittelamerika zu erobern und Michael Jackson, Prince und Madonna auf MTV um die Vorherrschaft des Pop kämpften, wurde der Teenie-Act oft als nachträglicher Einfall behandelt von weißen Mainstream-Entertainment-Outlets.

„1983 gab es niemanden wie uns im Fernsehen oder Radio, mit dem sich unsere Gemeinde wirklich identifizieren konnte“, sagt Bell. „Wir haben nicht wirklich daran gedacht, hinüberzugehen.“

Nach Browns Abgang Ende 1985 verlieh die Hinzufügung des Powerhouse-Sängers Johnny Gill der Gruppe eine reifere, dynamischere Bandbreite. Die Entwicklung von New Edition von Teen-Zine-Favoriten zu angesehenen Künstlern ist auf „Heart Break“ zu hören, das jetzt als Teil des neuen Jack-Swing-Kanons gilt.

In der Zwischenzeit wurde New Edition zum Prototyp für (weiße) Mammut-Boybands wie New Kids on the Block (ebenfalls entdeckt und vermarktet von Starr), die Backstreet Boys und ‘N Sync sowie Multiplatin-R&B-Gesangsgruppen wie Boyz II Men (die ihren Namen von einem New Edition-Song erhielten, bevor sie von dem angehenden Musikmogul Bivins unter Vertrag genommen wurden), Dru Hill und Jagged Edge.

„Aber keiner von ihnen kann mit New Edition mithalten“, sagt Bell in einem seltenen Moment, in dem er auf die Brust schlägt. „Wir haben das Beste aus R&B, das Beste aus Hip-Hop, das Beste aus Pop … all das vereint in einer Gruppe.“

Zusehen, wie New Edition ihren Katalog von Favoriten aufführt („Jealous Girl“, „Cool It Now“, „Mr. Telephone Man“, „Can You Stand the Rain“, „If It Isn’t Love“, „Hit Me Off“) und Solomaterial von Brown („My Prerogative“), Tresvant („Sensitivity“), Bell Biv Devoe („Poison“) und Gill („My, My, My“) können aufschlussreich sein, eine lebendige Erinnerung an die Verbindung zwischen Black Doo-Wop der 50er Jahre (New Edition, mit der der Klassiker „Earth Angel“ der Penguins gecovert wurde) und heutiger luftdichter K-Pop a la BTS.

New Edition bleibt die einzige Gesangsgruppe in der Musikgeschichte, in der jedes Mitglied ein Platin- oder Multiplatin-Album erzielt hat. Warum hat es also so lange gedauert, bis sie aus ihrem Vermächtnis Kapital schlagen konnten? Während die Rasse sicherlich eine Rolle gespielt hat, sagt DeVoe, dass ein großer Teil der Schuld auf die Vorliebe der Gruppe zurückzuführen sei, sich selbst im Weg zu stehen.

„Manchmal haben wir Theater gespielt [for] 4.000 Fans und dafür brauchten wir einen Support-Act“, gibt er die Down-Phase des Acts zu. “Manche der [issues] die wir durchgemacht haben, minimierte das Ausmaß dessen, was New Edition leisten konnte.“

2017 koproduzierte die Gruppe die BET-Miniserie „The New Edition Story“, eine dreiteilige Dramatisierung ihrer Seifenopernserie, die riesige Einschaltquoten und begeisterte Kritiken erhielt. (Ein Autor nannte es „das beste schwarze TV-Biopic“ seit der ABC-Serie „The Jacksons: An American Dream“ von 1992.)

Doch 2018 musste die Gruppe eine mit Spannung erwartete Tournee wegen eines Geschäftsstreits, der in die Öffentlichkeit überschwappte, absagen. Berichten zufolge haben Tresvant und Gill den Namen der Gruppe ohne die Zustimmung der anderen geschützt. In einem Instagram-Post schnitt Brown Tresvant aus einem Rückfallfoto von New Edition aus den frühen 80ern heraus. Tresvant antwortete seinen Ex-Bandkollegen in einem Shoutout zum 50. Geburtstag an die Fans: „Dieses Jahr ist der Start von Me, Myself, and Mines … NICHTS ANDERES IST WICHTIG!!!“

Anschließend gründeten Devoe, Brown, Bell und Biv RBRM (Ronnie Bobby Ricky Mike) und starteten ihre eigene Tour. Tresvant und Gill sind als Duo unterwegs. „Wir haben den Namen und Johnny aufgebaut ging hinein den Namen“, schnappte Bivins in der Radiosendung „Breakfast Club“.

Wie bei den meisten New Edition-Kämpfen schreibt die Gruppe es einer Fehlkommunikation zu und die Angelegenheit wurde inzwischen gelöst. „Wir haben nie wirklich darüber gesprochen“, sagt Tresvant. „Das war das Problem.“

Manchmal muss New Edition nur an ihre weitreichende Wirkung erinnert werden. „Man hat nie wirklich das Gefühl, es geschafft zu haben, bis man den Jungs in die Augen sieht, die unter einem auftauchten“, sagt Tresvant. „Zum ersten Mal in der Karriere von New Edition haben wir endlich das Gefühl, an diesem Punkt zu sein.“

Zusätzlich zur aktuellen Tour nimmt New Edition Tracks für ein hoffentlich bevorstehendes Reunion-Album auf, und es gibt Pläne für eine Residency in Las Vegas später in diesem Jahr.

Unterdessen wird A&E im Mai einen zweiteiligen Dokumentarfilm „Biography: Bobby Brown“ ausstrahlen, der als Auftakt zu einer 12-teiligen Reality-Serie „Bobby Brown: Every Little Step“ dienen wird.

Und wenn es nach DeVoe geht, wird New Edition 2023 in die Rock & Roll Hall of Fame aufgenommen, pünktlich zum 40-jährigen Bestehen der Gruppe. „Irgendwann werden wir diesen Homerun auf jeden Fall schaffen“, sagt er. “Ich spreche das ins Leben.”

https://www.latimes.com/entertainment-arts/music/story/2022-03-18/new-edition-bobby-brown-bell-biv-devoe-culture-tour R&B-Legenden New Edition genießen endlich eine Ehrenrunde

Caroline Bleakley

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