Hunderte von verlassenen Öl- und Gasquellen in Südkalifornien könnten bald verstopft sein. Tausende werden bleiben. – Orange County Register

Einer versteckt sich anscheinend unter der Einfahrt eines Millionen-Dollar-Hauses in Placentia.

Ein weiterer lauert unter einem Parkplatz am Ontario International Airport.

Und ein weiteres befindet sich unter einem Geschäftshaus in Culver City – sehr zur Überraschung der gehobenen Fensterfirma, die dort Geschäfte macht.

Dank seiner einst ausgedehnten, 150 Jahre alten Öl- und Gasindustrie hat Südkalifornien eine der landesweit höchsten Konzentrationen an sogenannten „Waisenbrunnen“ oder Brunnen, die Unternehmen aufgegeben haben, ohne sie vorher aus Sicherheitsgründen zu verstopfen. Der Staat hat fast 2.000 verwaiste Brunnen allein in den Landkreisen Los Angeles, Orange, San Bernardino und Riverside dokumentiert, während er schätzt, dass Tausende weitere zugepflastert, nicht aufgezeichnet und darauf warten, wiederentdeckt zu werden.

Noch vor fünf Jahren gab es laut einem Bericht der Interstate Oil and Gas Compact Commission in ganz Kalifornien nur 16 verwaiste Brunnen. Aber die Aufsichtsbehörden begannen aufmerksam zu werden, als Forscher wegen der Gefahren, die solche Standorte darstellen könnten, Alarm schlugen, von der Kontamination der Luft und des Grundwassers mit krebserregenden Toxinen bis hin zum Austreten von Methan, das die globale Erwärmung verschlimmern und Explosionen auslösen könnte. Und ab 2021, nachdem der Bundesgesetzgeber angekündigt hatte, dass sie in den kommenden Jahren 4,7 Milliarden US-Dollar ausgeben würden, um solche Brunnen zu verstopfen, beeilte sich Kalifornien, mehr zu berücksichtigen, wobei jetzt landesweit mindestens 5.300 verwaiste Brunnen verzeichnet sind.

Kalifornien stellt auch beispiellose Mittel bereit, um sich mit verlassenen Öl- und Gasquellen zu befassen. In den letzten sechs Jahren hat der Staat 9,3 Millionen Dollar ausgegeben, um 70 solcher Brunnen zu verstopfen. In den nächsten zwei Jahren hat Kalifornien geplant, 100 Millionen Dollar auszugeben, um vielleicht 700 weitere zu sichern.

Es besteht eine gute Chance, dass ein Großteil dieser Arbeit in Südkalifornien stattfinden wird, so Adam Peltz, ein leitender Anwalt beim Environmental Defense Fund und Direktor von Energy Transition für die gemeinnützige Organisation. Das liegt daran, dass viele lokale Brunnen sehr nahe an Häusern, Geschäften, Erdbebenfehlern und anderen Orten liegen, die die von ihnen ausgehenden Risiken erhöhen.

Solche Faktoren sind in einem vorgeschlagenen Ranking-System enthalten, das die kalifornische Geologic Energy Management Division (CalGEM) in den letzten sechs Monaten mit öffentlichem Beitrag ausgearbeitet hat, um zu bestimmen, welche Bohrlöcher bei den ersten Finanzierungsrunden priorisiert werden sollten. Es wird erwartet, dass die Agentur sehr bald einen Entwurf eines Plans veröffentlicht, der festlegt, wie die Mittel zur Begrenzung von Ölquellen in den nächsten Jahren ausgegeben werden.

Eines ist klar: Es wird nicht reichen.

Seth Shonkoff, Executive Director von PSE Healthy Energy, einer in Oakland ansässigen gemeinnützigen Organisation, die untersucht, wie sich die Energieerzeugung und -nutzung auf die öffentliche Gesundheit und die Umwelt auswirkt, sagte, wenn man sogar die beispiellosen Staatsausgaben für die Deckelung von Ölquellen mit dem wahren Ausmaß des Problems vergleicht, das bisher zur Verfügung gestellte Geld sei „ein Tropfen auf den heißen Stein“.

CalGEM hat geschätzt, dass es in ganz Kalifornien weitere 18.000 verwaiste Brunnen gibt, die noch nicht dokumentiert wurden, plus fast 40.000 ungenutzte Brunnen, die in den kommenden Jahren wahrscheinlich verwaisen werden. Und das Bild ist in vielen anderen Bundesstaaten ähnlich, mit einer landesweiten Schätzung von bis zu 1 Million verwaister Ölquellen im Jahr 2020.

Um das Problem der verwaisten Brunnen wirklich zu lösen, müssen die Staaten laut Peltz Prioritäten setzen, wie sie das jetzt verfügbare Geld ausgeben, Gesetze ändern, um es Unternehmen schwerer zu machen, Brunnen aufzugeben, ohne sie zu verstopfen oder diese Kosten vollständig zu decken, und daran arbeiten, mehr zu bekommen Geld für Öldeckel auf der Straße.

Obwohl dies eine große Herausforderung ist, sagte Peltz, er sei optimistisch, dass die derzeitige Dynamik in dieser Angelegenheit anhalten werde.

„Es gibt ein Ausmaß, in dem das Pferd aus dem Stall ist. Sie können es also nicht mehr wie früher verstecken.“

Wie wir hierher gekommen sind

Kaliforniens Waisenbrunnen-Problem ist anderthalb Jahrhunderte in der Entstehung.

Seit Mitte des 19. Jahrhunderts bohren Unternehmen in Kalifornien nach Öl. Aber die Produktion erreichte 1985 ihren Höhepunkt und ist seitdem rückläufig, wodurch Tausende von stillgelegten Brunnen über den ganzen Staat verstreut zurückblieben.

Seit Jahrzehnten verlangt der Staat von Unternehmen, nicht mehr genutzte Bohrlöcher mit Zement zu verstopfen, damit kein Öl, Gas und andere Chemikalien in die Luft oder das umliegende Land gelangen, und das Gebiet zu sanieren. Einige der Waisenbrunnen in Kalifornien wurden verlassen, bevor diese Regeln verabschiedet wurden. Es gibt oft nicht einmal Aufzeichnungen über diese Brunnen, die möglicherweise unentdeckt bleiben, bis sie während der Entwicklung entdeckt werden.

Aber die meisten verwaisten Brunnen in Kalifornien und anderen Bundesstaaten sind die Folge von Unternehmen, die Schlupflöcher im staatlichen Recht ausnutzen. Größere Ölfirmen bohren diese Quellen normalerweise und verkaufen sie dann an kleinere Unternehmen, wenn die Quellen an Wert verlieren. Wenn Brunnen das Ende ihrer Betriebsdauer erreichen, sind sie oft im Besitz von Unternehmen mit so begrenzten Ressourcen, dass die Eigentümer ihr Geschäft einfach auflösen oder Insolvenz anmelden, bevor sie die Brunnen verstopfen und die Standorte sanieren. Dann bleiben Staaten übrig, die die Tasche halten.

In Erwartung dieses Manövers verlangt Kalifornien, wie die meisten Bundesstaaten, von den Ölgesellschaften, dass sie irgendeine Form von finanzieller Sicherheit bieten, wie zum Beispiel Bürgschaften, um zu zahlen, um Brunnenstandorte zu verstopfen und wiederherzustellen, selbst wenn der Betreiber in Verzug gerät. Aber jahrelang lagen die Mindestanforderungen für diese Mittel weit unter den tatsächlichen Kosten für die Deckelung eines Brunnens, stellte Peltz fest, und die Regeln blieben eingefroren, selbst als ältere Brunnen zwischen Unternehmen übertragen wurden.

Auch wenn Kalifornien in den letzten Jahren seine Raten für finanzielle Sicherheit angehoben hat, wobei die erforderlichen Mindestwerte jetzt höher sind als in den meisten Staaten, sind seine Höchstwerte immer noch niedriger als an vielen anderen Orten. Die kalifornische Sicherungsrate liegt beispielsweise bei 40.000 $ für eine einzelne Quelle, während Utah bei 60.000 $ liegt, Oklahoma bei 100.000 $ und Alabama bei 500.000 $. Und basierend auf den Ausgaben, die der Staat in den letzten Jahren zum Verschließen von Brunnen ausgegeben hat, belaufen sich die durchschnittlichen Kosten für das Verschließen eines Brunnens in Kalifornien auf etwa 150.000 US-Dollar, wobei die Kosten in dichten städtischen Umgebungen mit komplizierter Topographie wie dem Becken von Los Angeles möglicherweise viel höher sind.

Außerdem dürfen Betreiber, die mehrere Brunnen besitzen, „Bundle Bonds“ hinterlegen, die alle abdecken. Kautionen müssen nur 200.000 $ für bis zu 50 Bohrlöcher betragen, was nur 4.000 $ pro Bohrloch entspricht. Und die Pauschalanleihen sind für Unternehmen mit mehr als 10.001 Onshore-Bohrungen auf 3 Millionen US-Dollar begrenzt, was weniger als 300 US-Dollar für jeden zur Verfügung steht.

Die kalifornischen Richtlinien, die verhindern sollen, dass stillgelegte Brunnen zu verwaisten Brunnen werden, sind ebenfalls lockerer als in einigen anderen Bundesstaaten. Es ist zum Beispiel einer der wenigen Staaten, der laut der Interstate Oil and Gas Compact Commission keine offizielle Genehmigung für Unternehmen benötigt, um Bohrlöcher stillzulegen oder zu begrenzen, wie lange sie so bleiben können. Stattdessen erklärt Kalifornien einfach einen Brunnen im Leerlauf, wenn es 24 Monate lang nichts produziert hat. Anschließend müssen Unternehmen jährliche Gebühren zahlen, sobald sie für drei Jahre als stillgelegt erklärt wurden, wobei die Gebühren bei 150 USD pro Jahr beginnen und auf 1.500 USD für Bohrlöcher steigen, die 20 Jahre oder länger stillstehen.

Diese Gebühren fließen in einen speziellen Fonds, den CalGEM verwenden kann, um verwaiste Brunnen zu verstopfen. Der Staat kann außerdem jedes Jahr bis zu 5 Millionen US-Dollar aus einem Fonds verwenden, der durch eine jährliche Gebühr an Betreiber gefüllt wird, um Brunnen zu verstopfen. Und die jüngsten Gesetze erlauben es dem Ministerium, in den nächsten zwei Jahren jedes Jahr zusätzliche 7,5 Millionen US-Dollar aus diesem Fonds auszugeben, um verlassene Brunnen zu sanieren.

Dies alles bedeutet, dass es Staaten mit mehr dokumentierten Waisenbrunnen gibt, darunter Pennsylvania, Ohio und Oklahoma. Aber es gibt auch Staaten mit größeren Ölindustrien und weit weniger verwaisten Bohrlöchern, wie zum Beispiel Texas, das berichtet, dass es in den letzten Jahren jedes Jahr Tausende verstopft hat, wobei von der Industrie gezahlte Gebühren verwendet wurden.

Laut CalGEM verfügt Los Angeles County heute über 1.581 bekannte Onshore-Waisenbrunnen plus zwei Offshore-Bohrungen. Orange County hat 287 dokumentierte Waisenbrunnen, während San Bernardino County 36 und Riverside County 29 hat. Viele weitere werden in den kommenden Jahren erwartet.

Was ist das Risiko?

Nicht verstopfte Ölquellen können auf verschiedene Weise Probleme verursachen.

Sie können zusammenbrechen und Menschen, Tieren und Eigentum Schaden zufügen. Das Öl, Gas oder Salzwasser im Inneren kann in nahe gelegene Süßwasserquellen, Böden und andere Ressourcen gelangen. Sie können Methan austreten lassen, das die Atmosphäre schneller erwärmt als Kohlendioxid. Methan ist außerdem leicht entzündlich. Wenn es also ausläuft und sich in einem geschlossenen Raum ansammelt, kann es eine Explosion auslösen, was gelegentlich bei Grundstücken passiert ist, die auf verlassenen Brunnen in ganz Nordamerika gebaut wurden.

PSE Healthy Energy bereitet die Veröffentlichung eines Papiers vor, das sich mit anderen Gefahren befasst, die verwaiste Brunnen darstellen könnten. Shonkoff sagte, eine staatliche Behörde in Pennsylvania habe seine Forschungsfirma gebeten, herauszukommen und Proben der Gase in offenen Brunnen zu entnehmen. Kurz gesagt, sagte er, dass sie in verwaisten Brunnen die gleiche Mischung giftiger Chemikalien gefunden haben, wie sie normalerweise in einem aktiven Brunnen gefunden werden. Dazu gehört unter anderem das krebserregende Benzol. „Je näher Sie sind“, sagte Shonkoff, „desto höher ist das Risiko, dieser Art von gefährlichen Luftschadstoffen ausgesetzt zu sein.“

In Los Angeles leben schätzungsweise fast 600.000 Menschen eine halbe Meile oder weniger von Öl- oder Gasquellen entfernt. Dies trug dazu bei, ein Gesetz voranzutreiben, das am 1. Januar in Kraft trat und alle neuen oder nachgerüsteten Öl- und Gasquellen innerhalb von 3.200 Fuß von Häusern, Schulen, Pflegeheimen oder Krankenhäusern verbietet. Die Gegner versuchen, eine Maßnahme für die Abstimmung 2024 zu qualifizieren, um das Gesetz zu blockieren und seine Umsetzung zu verzögern, wobei der Außenminister nun die Unterschriften überprüft. Aber wie auch immer, dieses Pufferzonengesetz wird keine Auswirkungen auf ältere Brunnen haben, die sich bereits in der Nähe von Häusern und Gebäuden im ganzen Bundesstaat befinden.

Es gibt auch zunehmende Forschungen, die zeigen, dass verwaiste Ölquellen den Immobilienwert verringern und die Entwicklung stoppen. Peltz wies zum Beispiel auf eine Studie aus Pennsylvania hin, die einen Rückgang der Bautätigkeit um 50 % in Gebieten mit vielen stillgelegten Brunnen zeigte.

Angesichts dieser Kombination aus Gesundheits-, Umwelt- und Finanzrisiken sagte Peltz, dass sie in der Lage seien, überparteiliche Unterstützung für Bundesmittel zu erhalten, um den Staaten bei der Lösung ihrer Probleme mit Waisenbrunnen zu helfen.

Etwas Hilfe trifft ein

Das im Jahr 2021 genehmigte überparteiliche Infrastrukturgesetz sieht 4,7 Milliarden US-Dollar vor, um landesweit verwaiste Öl- und Gasquellen zu adressieren.

Insgesamt 33 Millionen US-Dollar davon werden verwendet, um öffentliches Land gut zu versorgen. In Kalifornien gehören dazu Brunnen im Channel Islands National Park, wo die Arbeiten voraussichtlich noch in diesem Jahr stattfinden werden, und auf dem Territorium des Bureau of Land Management in Bakersfield, wo die Arbeiten laut Innenministerium bereits begonnen haben.

Stämme erhalten 50 Millionen Dollar, um sich um verwaiste Brunnen in ihren Territorien zu kümmern. Das Innenministerium hat kürzlich Leitlinien für die Beantragung von Zuschüssen für Stämme herausgegeben, und Neuigkeiten an dieser Front werden in Kürze erwartet.

Aber der Großteil der 4,7 Milliarden Dollar wird an Staaten gehen. Das Innenministerium kündigte im August erste Zuschüsse in Höhe von jeweils 25 Millionen US-Dollar für 24 Bundesstaaten, darunter Kalifornien, für den „schnellen Einsatz von Plugging-Crews“ an. Kalifornien plant, mit diesem Geld 171 Brunnen zu verstopfen. Staaten haben auch Anspruch auf Leistungszuschüsse von bis zu 70 Millionen US-Dollar, wenn sie ihre staatlichen Programme verbessern. Und sie könnten einen Anteil an weiteren Zuschüssen in Höhe von 2 Milliarden US-Dollar erhalten, die auf der Grundlage einer Formel vergeben werden, die der Innenminister entwickelt.

Peltz prognostiziert, dass Kalifornien bis 2030 mehr als 200 Millionen US-Dollar an Bundesgeldern erhalten könnte, um seine verwaisten Brunnen zu reparieren. Zusammen mit den 100 Millionen US-Dollar, die Kalifornien für die nächsten zwei Jahre veranschlagt hat, könnte dies ausreichen, um fast die Hälfte der 5.300 verwaisten Brunnen zu verstopfen, die jetzt auf der Grundlage der jüngsten Kosten verzeichnet werden.

Mehr Arbeit ist erforderlich

Neben der Fortsetzung der Finanzierung solcher Bemühungen und der aggressiven Dokumentation verwaister Brunnen hofft Peltz auf Änderungen im staatlichen Recht, die es Unternehmen erschweren, verwaiste Brunnen überhaupt zu errichten.

https://www.ocregister.com/2023/01/08/hundreds-of-deserted-oil-and-gas-wells-in-southern-california-could-soon-get-plugged-thousands-will-remain/ Hunderte von verlassenen Öl- und Gasquellen in Südkalifornien könnten bald verstopft sein. Tausende werden bleiben. – Orange County Register

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